Speed Date met Sofie Vertongen

Speed Date met Sofie Vertongen - endearmentendure.com
Speed Date met Sofie Vertongen - endearmentendure.com
Speed Date met Sofie Vertongen - endearmentendure.com

In eerste instantie bracht ik enkel een bezoek aan Antwerpen om Sofie's interieur op gevoelige plaat te leggen voor een mysterieus en veelbelovend interieurproject*, maar omdat ik the lady of the house zo intrigerend vond, vroeg ik haar terstond ook op speed date. Sofie Vertongen is de goedlachse dame achter Phyt., een webshop die epiphythe - luchtplantjes die enkel zonlicht en water nodig hebben om te overleven - en bijhorende accessoires verkoopt. De oprichting van Phyt. bleek een gat in de markt, want hoewel Sofie pas sinds mei haar webshop runt, stonden haar luchtplantjes al in vrijwel elk lifestylemagazine en verscheen haar verhaal (en haar interieur) al op verschillende blogs. Zeggen dat ze goed bezig is, is een understatement.

Hoewel Sofie er in slaagde om Phyt. winstgevend te maken in minder dan zes maanden, is de weg ernaartoe niet zonder slag of stoot gegaan en heeft ze veel 'omwegen' moeten maken om te geraken waar ze nu staat. Letterlijk zelfs, want ze woonde en werkte na het afstuderen als interieurvormgever aan Sint-Lucas in Gent al in New York, Barcelona, Londen, Brussel en Berlijn. "Omdat ik geen Erasmuservaring heb opgedaan, lonkte het buitenland na mijn afstuderen des te meer..." Aan die buitenlandse periode houdt ze een afwisselend cv over, gaande van het assisteren van Guillem Ferran of Xavier Lust, het werken in diverse designwinkels en het helpen opstarten van de designshop Hem. Laatstgenoemde job bracht haar veel plezier, maar nog (driedubbel keer) meer stress... Wat haar in januari 2015 weer naar België leidde, Antwerpen deze keer. "Want van alle Belgische steden, lijkt Antwerpen het meest op Berlijn."

Aangezien ik nog steeds smartphone-loos (en daarmee ook gps-loos) door het leven ga vind ik Sofie's appartement terug aan de hand van enkele genoteerde straatnamen in mijn notitieboekje. Als self-made woman op bezoek bij een andere self-made woman, dat kan geen toeval zijn. (Al betekent die self-made voor Sofie toch wel (totaal) iets anders dan voor mij.) Met een stralende glimlach (die de komende drie uur niet van haar gezicht verdwijnt) opent ze de deur van haar Antwerpse hoekappartement en daarmee is de toon meteen gezet. Onder het genot van een latte en een stukje zelfgebakken pompoentaart (zei ik al dat ze een self-made woman was?) beantwoordt Sofie al mijn belangrijke en banale vragen, waarbij ik onthoud dat ze vijf grote liefdes heeft: Berlijn (zonder diens strenge winters), haar appartement ("Het was liefde op het eerste gezicht!"), vriend Yannick, Britse korthaar Josie en Phyt., of course. Vijf grote liefdes? Het is niet iedereen gegund, maar verklaart Sofie's stralende glimlach wel. You go, girl!

* Waar ik sinds kort aan meewerk, maar helaas nog niet veel over mag vertellen.


  • Hoe en waarom ben je met Phyt. gestart? Nog voor ik vorig jaar terug naar België keerde, speelde ik al met het idee om iets 'voor mezelf' te beginnen, of dat nu een eigen blog of webshop was, ik moest en zou mezelf profileren. Aangezien Yannick en ik Berlijn verlieten zonder jobs of toekomstplan, stond ons hier waarschijnlijk wel een nine-to-fivejob te wachten, die ik wou combineren met een creatieve uitlaatklep in mijn vrije tijd. Op de terugrit, die acht uur duurde, zijn we beginnen brainstormen: "Wat heeft Berlijn dat België nog niet heeft?" Initieel wouden we stoofvlees in een nieuw en hip jasje steken, maar zover is het niet gekomen. En dan dacht ik aan luchtplantjes, die in Berlijn al alomtegenwoordig zijn maar in België moeilijk verkrijgbaar. Enfin, tot nu natuurlijk. (Lacht) Om te kijken of er wel een markt voor was, zocht ik een leverancier en bestelde ik zo'n honderd plantjes om te verkopen op de Swan Market in Antwerpen. 't Was een ongelofelijk succes, waardoor ik wist dat ik er mee verder moest gaan. Normaal gezien wou ik de webshop runnen in bijberoep, maar dat kon ik om één of andere reden niet combineren met mijn huidige job, met als gevolg dat ik mijn ontslag heb ingediend en direct voor de volle 100% voor Phyt. ben gegaan. Een impulsieve beslissing voor de buitenwereld, maar een weloverwogen keuze voor mij. En eerlijk waar, ik heb nog nooit zo veel voldoening van iets gekregen.
  • Hoe ziet een doordeweekse werkdag er voor jou uit? Dat varieert! E-mails beantwoorden, social media beheren, bestellingen bijhouden die via allerlei kanalen binnenkomen, mensen ontvangen die hun plantjes ophalen, bestellingen klaarmaken en op de post doen, de plantjes verzorgen... En samenwerkingen aangaan met bloggers en journalisten, dat ook!
  • Hoe zie je de toekomst van Phyt.? Ik wil de webshop graag exclusief houden, want te veel keuze werkt niet. De plantjes blijven sowieso mijn hoofdproduct, al wil ik binnenkort graag enkele andere jonge ontwerpers bij de webshop betrekken, zoals een Spaans meisje dat wandkleden maakt.
  • Wat vind je het leukste en minst leuke aan je job? Papierwerk en boekhouden vind ik niet zo leuk, maar dat kan ik uit handen geven, dus dat is niet zo erg. Ik ben ook altijd en overal met Phyt. bezig, sta er mee op en ga er mee slapen, al vind ik dat ook niet echt iets negatief. Dankzij Phyt. heb ik al zo veel kansen en mogelijkheden gekregen die ik anders nooit zou hebben gehad, wat toch wel het allerleukste aan deze job is.
  • Heb je tips voor mensen die ook met een webshop willen starten? Zorg dat het plaatje klopt. Het maakt niet uit wat je verkoopt, zolang je branding en het verhaal erachter goed zit, verkoopt het sowieso.

  • Je luchtplantjes buiten rekening gehouden, wat is je favoriete plant? De Monstera Deliciosa, de gatenplant. De Yucca, een bladlelie, vind ik ook wel tof. Zo seventies!
  • Welke drie landen staan bovenaan je 'must visit-lijstje'? Japan, Australië en Nieuw-Zeeland. En 't is wel geen land, maar Californië zou ik graag nog eens opnieuw bezoeken!
  • Hoe ziet je droomreis er dan uit? Onze roadtrip door Californië! We zijn vertrokken in L.A., reden via de Highway 1 naar San Francisco, sliepen erna in een tentenkamp tussen de bergen van het Yosemite National Park, logeerden aan Lake Tahoe en reden erna door naar San Diego. Ken je The O.C.? Daar keek ik rond mijn zestiende super veel naar en sindsdien wou ik naar Californië! (Lacht) 't Is meestal niet zo goed om veel verwachtingen te hebben, maar mijn ervaringen overtroffen echt al mijn verwachtingen!
  • Welke interieurtrend mag voor jouw part wel verdwijnen? De kopertrend, dat zag je een tijdje terug echt overal opduiken.
  • Wie is je favoriete architect? Zaha Hadid, die ontwerpt altijd altijd van die spacey dingen. Ze is nu aan het bouwen in Antwerpen trouwens!
  • En wie is je favoriete ontwerper? Hans Wegner, de man van de Wishbone stoel, een tijdloos en prachtig ontwerp. Het koppel Eames heeft ook prachtige stukken ontworpen.
  • Mocht je maar één zintuig mogen houden om te overleven, wat zou dat dan zijn? Oei, oei... (Twijfelt) Toch mijn ogen, denk ik.
  • Heb je een guilty pleasure? Met rode wijn en chocolade naar Channel 5- series kijken! (Lacht) Een gewoonte die ik tijdens mijn periode in Londen heb gekweekt en hier graag verder zet. Dat zijn mijn wekelijkse topmomenten!
  • Welk talent had je graag bezit? Ik zou graag beter kunnen tekenen...

  • Mocht er brand uitbreken in je appartement, welke drie objecten neem je dan zeker mee? Mijn katje Josie! Maar dat is geen object zeker? (Twijfelt) Shit, dat vind ik moeilijk... Ik ben zo gehecht aan alles! Maar als ik echt moet kiezen, dan neem ik het vintage zeteltje dat we kochten op een Berlijnse rommelmarkt, het ladekastje van Yannick zijn oma en de geurkaars die ik kreeg van mijn zus mee.
  • Wat is je grootste angst? Dat het hier brandt! (Lacht)
  • Droom eens luidop: waar zie je jezelf binnen vijf jaar graag staan? Dat ik nog steeds bezig ben zoals nu, maar alleen nog meer projecten op de agenda heb staan en dat Phyt nog meer bekend is in binnen- en buitenland… Een uitgebreide versie van wat ik nu aan het doen ben.
  • Wie is je grote voorbeeld? (Twijfelt lang) Er zijn zo veel mensen die ik zo interessant vind! Dus ja, andere mensen die goed bezig zijn hé. (Lacht) Naar de oprichters van Freunde von Freunden of Coffeeklatch kijk ik wel op. Uit zo'n mensen en de projecten waar ze mee bezig zijn haal ik veel inspiratie.
  • Waar zie je jezelf nog wonen? Hong Kong, al gaat mijn mama dat niet graag horen. (Lacht)
  • Waar erger je je aan? Traag internet. Dat lijkt misschien wat oppervlakkig, maar als je een webshop runt is dat wel een must.
  • Wiens Instagram volg je fanatiek? De accounts van Julie Wijckmans (@sir_julie), Magali Elali (@magali_coffeeklatch) en Anne Van Assche (@anne_baronesso).

  • Je hebt al in verschillende Europese steden en New York gewoond, kun je enkele van je favoriete geheime adresjes verklappen?
    • Tijdens mijn studententijd in Gent ging ik graag eten bij het Turks restaurant Ankara, in de Sleepstraat. Je eten kies je door het aanduiden van een foto op de kaart. Super lekker en super veel goede herinneringen aan.
    • Yaffa Cafe is een café in New York dat in het weekend dag en nacht open blijft en waar ze je eindeloos gratis refill coffee blijven schenken. 
    • La Xampanyeria is een kleine, verdoken bar in de wijk El Born in Barcelona waar je enkel je glas zelfgemaakte cava betaalt en de tapas die op de toog staan er gratis bij krijgt.
    • In Berlijn ging ik graag ontbijten bij KRONE, een topfavoriet. Gelegen in een straat met de ene hippe vintage- en/of designwinkel en koffiebar naast de andere. Het ligt ook vlak naast het Mauerpark, waar elke zondag een grote rommelmarkt plaats vindt
  • Met wie zou je graag een dagje van leven wisselen? In ieder geval niet met een celebrity, want ik sta niet zo graag in de belangstelling. Het liefst met iemand die goed bezig is, of was. Het zou fijn zijn om één dag in het hoofd van zo'n geniale ontwerper, zoals Ray of Charles Eames, te mogen kruipen.
  • Welke eigenschappen vind je belangrijk bij je vrienden? Eerlijkheid, sowieso. En dat ze met mijn flauwe mopjes kunnen lachen. (Lacht) Creativiteit is ook best welkom, want het is heerlijk om geïnspireerd te worden door je vrienden.
  • Met wie zou jij wel eens een speed date willen houden? (Zonder twijfelen) Ryan Gosling! Maar als hij niet kan, dan Alexander Skarsgård. (Lacht)
  • Heb je een levensmotto? Mind over matter. Die zin wou ik ooit zelfs laten tatoeëren...
  • Wat maakt jou gelukkig? Hoe de dingen nu gaan. Dat ik kan doen waar ik zin in heb en het mij nog lukt ook. Ik heb een toffe vriend, een mooi appartement, een schattig katje en een goed draaiende webshop; ik mag echt niet klagen!

Sofie Vertongen, gefotografeerd en geïnterviewd in haar appartement in Antwerpen door Laura Willems op 4 november 2015.

Even geïntrigeerd door Sofie als ik? Bezoek dan zeker eens haar webshop vol luchtplantjes en accessoires en/of volg haar op Instagram en Facebook!

Zin in meer speed dates?